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Contar con la ciencia
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Por Keith York



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Contar con la ciencia
Por Keith York

En la Universidad de California, los investigadores más nuevos de San Diego están en la búsqueda de adelantos-en la ciencia y en procuración de fondos

Que un biofísico de la Universidad de California (UC) San Diego haya obtenido el año pasado más de US$1.8 millones en apoyo privado para su trabajo, seguido de US$1.15 millones adicionales de la Fundación Nacional de la Ciencia puede no ser sorpresivo. Lo que resulta sorprendente es que el investigador que consiguió tal cifra de financiamiento está en su primer año como profesor adjunto.

¿Cómo ocurrió? Se unieron la mente brillante de un investigador joven y los recursos del Programa de Investigadores Jóvenes, una iniciativa nueva de la Oficina de Relaciones con Empresas y Fundaciones de la Universidad de California San Diego, creada para ayudar a profesores nuevos recaudar fondos privados para investigación.

El profesorado de la UC San Diego cuenta con un historial impresionante de adelantos científicos, médicos y tecnológicos. El personal dedicado a procuración de fondos de la UC San Diego, como otras instituciones públicas de investigación de primera línea, trabajan para respaldar la labor de estas estrellas de la ciencia. Dichas "estrellas" suelen ser personas maduras y bien establecidas y también son embajadores de la institución.

¿Pero cuál es la situación de los profesores nuevos, capaces de realizar adelantes importantes al contar con respaldo apropiado?

Cuando recién se incorporan al profesorado en su campus, ¿están los profesores jóvenes preparados para enseñar, gestionar sus iniciativas de investigación, y procurar fondos para su trabajo? Por su parte, las instituciones, ¿están haciendo lo suficiente para respaldarlos en sus emprendimientos científicos, cuando se encuentran llenos de curiosidad, en su momento más creativo, y enérgico?

La respuesta a estas preguntas es un rotundo "No", según el Centro para Investigaciones (CFR, por sus siglas en inglés) en entrevistas de grupos focales con investigadores nuevos. Cada año la UC San Diego recluta a varias docenas de profesores adjuntos con paquetes de ayuda iniciales (fondos y espacio en laboratorios para iniciar sus labores de investigación) pero brinda poca orientación sobre cómo lograr respaldo financiero. El profesorado recibe apoyo mediante subsidios de investigación, pero muchos no están al tanto de fondo privados a los que pudieran que pudieran tener acceso.

Por ello, el CFR desarrolló el Programa de Investigadores Jóvenes, que conecta a profesores nuevos con herramientas, fundaciones asociadas y recursos para apoyar su trabajo. Este programa es inusual en la
educación superior ya que de acuerdo a nuestra encuesta informal de instituciones locales y regionales, son casi nulas los esfuerzos dedicados a científicos jóvenes en las oficinas encargadas de relacionamiento institucional y
corporativo. ¡Pero esto debe de cambiar! Orientar a los profesores jóvenes sobre las formas para acceder a recursos privados y organismos capaces de fondear sus investigaciones genera beneficios de largo plazo.

Entre políticas de austeridad y entornos políticos inestables -en Estados Unidos muchos estudios se estancaron debido a recortes de presupuestos gubernamentales- las instituciones de investigación deben redoblar sus
esfuerzos para obtener financiamiento privado. Con el Programa de Investigadores Jóvenes, la UC San Diego sentó las bases para tener éxito a largo plazo, pero no fue sencillo: el CFR tuvo que involucrar a los profesores
jóvenes y colaborar con más de una decena de departamentos dentro de la universidad.

Una misión de investigación

A fin de apoyar a profesores nuevos para financiar su labor, el CFR identificó alrededor de 100 oportunidades no-gubernamentales de financiamiento para investigación científica incluyendo algunas subvenciones de
fundaciones destinados exclusivamente a investigadores en sus primeros tres a cinco años de carrera. Antes de ubicar estas fuentes de fondeo, nuestra oficina tuvo que evaluar las necesidades específicas de los
investigadores para determinar los pasos a seguir.

En marzo de 2012 patrocinamos, en conjunto con la Oficina de Asuntos de Investigación (que facilita subsidios de investigación de entidades gubernamentales como los Institutos Nacionales de Salud), grupos focales
informales para media docena de profesores adjuntos. El comentario más común fue el siguiente: "Me hubiese encantado ver esta iniciativa cuando me uní a la universidad. Podría haber aprovechado la ayuda."

En los grupos focales se encontró que los investigadores de reciente ingreso, por lo general reciben poco apoyo. La información sobre subsidios para fases iniciales de carreras generalmente se comparte de forma esporádica u
ocasional. Ninguno de los investigadores tuvo acceso a personal de desarrollo institucional para facilitar visitas de donantes, ni se les dio orientación sobre las posibilidades de apoyo privado para su investigación. También se
detectó la necesidad de intercambio mediante comunidades de apoyo. Por ejemplo, se encontró que dos de los participantes en grupos focales trabajaban en el mismo edificio y departamento durante dos años sin
haberse conocido.

Como resultado de lo anterior, se concluyó que los jóvenes investigadores de la UC San Diego no sabían por dónde empezar o con quién asociarse para la búsqueda de fondos para su trabajo de investigación, y que solo
mediante una iniciativa sistemática y organizada podríamos conectar a estos investigadores con las fuentes de fondeo. A continuación se presentan los componentes principales del Programa de Investigadores Jóvenes.

Cubrir necesidades individuales

Para iniciar esta iniciativa, el CFR colaboró con el departamento de Asuntos Académicos para recabar información de los 340 investigadores. y presentarles la iniciativa de fondeo. El apoyo al grupo inicialmente
constó de sesiones de asesoramiento individual, visitas a sus laboratorios, creación de estrategias y la preparación de guías sobre los protocolos de procuración de subsidios. Actualmente, además del apoyo para la
procuración de fondeo, hemos añadido un sistema revisión entre colegas.

A través del Programa de Investigadores Jóvenes, Farah Sheikh, profesora adjunta de medicina en la División de Cardiología, constató que el programa le abrió los ojos a la "amplitud de apoyo privado al que tenía solicitar y
que la ayudó a planificar proactivamente sus solicitudes a fundaciones en lugar de responder reactivamente y de manera aleatoria a solicitudes de propuestas". A las dos semanas de haberla integrado al programa, el
Programa de Investigadores Jóvenes apoyó a Farah en la generación de una propuesta de siete dígitos a una fundación que ella no habría conocido de otra manera.

Además de los apoyos en solicitudes, algunos investigadores incluso solicitaron un poco de ayuda de marketing. Por ejemplo, se les apoyó en la obtención de fotografías profesionales para sus perfiles, solicitudes y páginas
web en forma gratuita. Fue gratificante para los organizadores, ver cómo estos apoyos podían elevar la calidad de sus propuestas y boletines de prensa.

Abrir una ventanilla única

A mediados de 2012, el CFR inauguró un portal que es la piedra angular de nuestro Programa para Investigadores Jóvenes en todo el campus. Allí, con la colaboración de nuestros colegas de comunicaciones de
la universidad, se les informa a los investigadores jóvenes sobre el apoyo que nuestra oficina les puede brindar.

Entre los recursos del sitio se encuentran una base de datos sobre oportunidades de financiamiento adecuadas para la etapa de su carrera, consejos para rendir cuentas a organismos financiadores, enlaces a otros
departamentos clave para su labor en el campus, tales como la Oficina de Transferencia Tecnológica. Otro apoyo valioso es el intercambio con otros miembros del Programa Para Investigadores Jóvenes para que puedan
recibir asesoramiento sobre la preparación de una propuesta exitosa. También incluimos información acerca de los talleres que organiza el CFR para la obtención de subvenciones específicas. Los investigadores que han
logrado subsidios a menudo asisten para orientar a profesores sobre cómo competir de manera efectiva para lograr sus objetivos.

Tender una mano en sesiones de orientación

En el otoño de 2012, Asuntos Académicos nos invitó a formar parte del programa de Orientación a Nuevos Profesores en el campus, el cual opera con un formato similar a citas rápidas (speed dating) con varias áreas de
la universidad.

En nuestra mesa de Oportunidades de Financiamiento, hicimos presentaciones a profesores de todos los departamentos y disciplinas en tramos de 15 minutos, alentándolos a que pensaran pronto acerca de financiamiento más allá de paquetes de ayuda iniciales y respaldo de organismos públicos o federales. Aclaramos malos entendidos sobre fondos privados. (Por ejemplo: "No" a necesidad de contar con un título académica para obtener financiamiento privado y "Sí" al hecho de que existen docenas de fundaciones interesadas en profesores adjuntos.

Las sesiones fueron bien recibidas por la comunidad. La retroalimentación nos indicó que los participantes pudieron constatar que si bien los fondos públicos son escasos, valió la pena invertir su tiempo y esfuerzo en buscar financiamientos privados de fundaciones.

Ofrecer sesiones de rendición de cuentas

El relacionamiento con una fundación es diferente y más demandante que el relacionamiento con instituciones públicas o donantes individuales: la rendición de cuentas es clave. A diferencia de los funcionarios encargados
de programas de subsidios federales, se requiere un mayor enfoque en mantener informadas a las fundaciones. El Programa para Investigadores Jóvenes proporciona apoyo y asesoría en este aspecto de la relación.

Primeros logros

Suckjoon Jun, que llegó a la UC San Diego a través de una beca postdoctoral en la Universidad de Harvard, Massachusetts, se encontraba entre los investigadores que recibimos en nuestra Orientación a Profesores
Nuevos y aceptó nuestra oferta de apoyo para la obtención de financiamiento privado para la investigación. Sus investigaciones innovadoras se enfocan en la física de membranas celulares en un proyecto que mide el
crecimiento de bacterias -investigación que puede facilitar una mejor comprensión de la división de células acelerada que genera el cáncer.

Nuestro programa identificó algunas oportunidades de financiamiento para esta investigación y se le ayudó sus solicitudes a diversas fundaciones. Dentro de solo 10 meses se convirtió en el primer académico de la UC San
Diego en recibir la distinción Allen al Investigador Distinguido de la Fundación de la Familia Paul G. Allen y fue distinguido como Pew Scholar en Ciencias Biomédicas por The Pew Charitable Trust. Al poco tiempo, obtuvo un
premio de cinco años para Desarrollo de Carrera Académica Temprana (CAREER) de la Fundación de Nacional de Ciencias. Dentro de su primer año en la UC San Diego recibió casi dos millones de dólares en apoyo privado para
comenzar su investigación.

Luego de invertir en el Programa de Investigadores Jóvenes (un miembro del equipo del CFR trabajó a tiempo completo en la formulación y lanzamiento del programa a la vez que los otros cuatro miembros contribuían), el
CFR registró el mejor año de su historia. Obtuvimos 20 millones de dólares en donaciones empresariales y de fundaciones, un aumento del 352% con respecto al año anterior. Trabajamos de modo más cercano con socios
de fundaciones, invitándolos al campus para recorrer laboratorios, reuniéndonos con más frecuencia, remitiendo más propuestas, en definitiva, fortaleciendo nuestra relación y construyendo nuevas alianzas. Como
resultado del Programa de Investigadores Jóvenes, contactamos a la mayoría de las fundaciones de nuestra lista de 100, generando solicitudes de 22 millones de dólares y con un logro de 4 millones de dólares al momento de
redacción del este artículo.

Una larga y fructífera relación

El CFR ha descubierto otros beneficios del Programa de Investigadores Jóvenes. Líderes en todo el campus, desde la Oficina de Asuntos de Investigación hasta la de Asuntos Académicos, han manifestado su
reconocimiento por la inversión del CFR en una generación de jóvenes académicos que representan el futuro de la universidad.

El Rector de la UC San Diego, Pradeep Khosla, señala que está "impresionado con los esfuerzos conjuntos para impulsar alianzas filantrópicas". El programa es ahora una herramienta de contratación. Al ver el apoyo que
recibirán, los profesores potenciales eligen a la UC San Diego para armar sus carreras.

Al involucrar a académicos jóvenes, los funcionarios de desarrollo tienen la oportunidad de forjar relaciones a largo plazo con profesores jóvenes -muchos de los cuales permanecerán en el campus durante varios años.
Esta relación genera beneficios en varios sentidos: al generar apoyo de fundaciones como la Fundación Arnold y Mabel Beckman, la Fundación Kinship, el Pew Charitable Trust y la Fundación Alfred P. Sloan ayuda a la UC San
Diego a cumplir con sus objetivos filantrópicos.

Por otro lado, se están armando alianzas con donantes individuales y empleados de fundaciones que desean conocer las ideas de académicos jóvenes al comienzo de sus carreras.

El Programa de Investigadores Jóvenes también ayuda a la universidad a fomentar una cultura de la filantropía. La Universidad tiene como objetivo enseñar a los estudiantes a ser egresados comprometidos desde la sesión
de inducción y a la vez estamos mostrando al personal docente desde el comienzo de su carrera, el papel que la filantropía puede desempeñar en sus carreras.

Confiamos en que este doble esfuerzo dará beneficios sostenidos para nuestra institución.

Acerca del autor
Keith York lidera la Oficina de Relaciones con Empresas y Fundaciones de la Universidad de California, San Diego.

Acerca de los Autores Keith York

Keith York leads the University of California, San Diego's Office of Corporate and Foundation Relations.

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